Daniel Quinn se narodil, vyrůstal a střední školu ukončil v americkém státě Nebraska. V studiu pokračoval v St Louis a na univerzitách ve Vídni a v Chicagu. Ve vzdělávání ovšem udělal přestávku, protože ho napadlo, že by se měl stát mnichem přísného cisterciáckého řádu. Nakonec bylo všechno jinak a Quinn se dokonce zřekl katolické víry. Nejdříve pracoval jako redaktor a nakladatel, po vydání románu Ishmael se rozhodl žít jako spisovatel na volné noze. Své filozofické a společenské názory označuje za nový tribalismus a prosazuje návrat k jednoduchému způsobu života.